Duelos de hormigas que compiten por convertirse en reinas: señales de este comportamiento

Duelos de hormigas que compiten por convertirse en reinas

En una especie de hormigas, las obreras luchan por un nuevo liderazgo tras la muerte de la reina. Aunque estos encuentros duraron más de un mes, los cambios en el comportamiento y la expresión genética durante los tres primeros días de duelo predijeron con exactitud quién saldría vencedor, según un estudio de la Universidad de Nueva York publicado en la revista Genes and Development .

«A pesar de un largo período de malestar social en la colonia tras la pérdida de la reina, el ganador de estas carreras de duelo se determina rápidamente«. dijo Claude Desplan, profesor de biología de la Universidad de Nueva York». Nuestros descubrimientos pueden indicar adaptaciones a la reproducción y al envejecimiento, ya que las obreras de duelo, o «pseudoreinas», adquieren la capacidad de poner huevos y vivir más tiempo que la obrera media. Esto sugiere que los cambios en el medio ambiente pueden afectar significativamente a la estructura de la sociedad.

El sistema de castas en los insectos sociales crea una división del trabajo, con insectos especializados en determinadas ocupaciones. La reina es responsable de la reproducción, mientras que las obreras se encargan del mantenimiento de la colonia: cuidan de las crías, buscan comida y se alimentan, limpian y vigilan el nido.

En muchas sociedades de insectos, la reina muere y con ella muere toda la colonia porque no se reproduce. En la hormiga saltadora (Harpegnathos saltator), sin embargo, el «cambio de especie» se produce tras la muerte de la reina. Cuando la reina está viva, segrega feromonas que impiden a las obreras poner huevos, pero cuando la reina muere, las obreras perciben la falta de feromonas y empiezan a matarse entre ellas y a competir por el papel de líder.

Las hormigas y la competición

Las hormigas participan en torneos de duelos en los que utilizan sus antenas para vencer a las demás en una competición que puede durar más de un mes. Aunque la mayoría de las hormigas vuelven rápidamente a sus rutinas normales durante el torneo, la ganadora se convierte en una pseudoreina, o puerta de juego, y adquiere nuevos comportamientos y funciones. Durante este periodo de transición, viven considerablemente más tiempo (de 7 meses a 4 años) y empiezan a poner huevos, lo que permite a la colonia sobrevivir.
En el estudio publicado en la revista Genetics and Development, investigadores de la Universidad de Nueva York examinaron los cambios en el comportamiento social de las hormigas saltadoras de la India y los cambios correspondientes en la expresión genética durante las primeras etapas de la transición de hormigas obreras a hormigas pseudoreinas.

Descubrieron que, tras sólo tres días de duelo, se podía predecir con exactitud el ganador basándose únicamente en el comportamiento de duelo. Las obreras que ganaron y se convirtieron en pseudoreinas tuvieron tasas de duelo mucho más altas, casi el doble en los primeros cinco días, mientras que las que siguieron siendo obreras se batieron menos en duelo y volvieron a otras actividades como la limpieza y la caza.

«Aunque los duelos duraran semanas, podíamos predecir en sólo tres días qué hormigas se convertirían en pseudoreinas», afirma Comzit Opachaloemphan, estudiante de doctorado del Departamento de Bioquímica y Farmacología Molecular de la Facultad de Medicina Grossman de la Universidad de Nueva York y uno de los autores principales del estudio.

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