Las hormigas plantan selvas tropicales, una semilla a la vez

La deforestación está destruyendo bosques en todo el mundo, pero sus efectos son especialmente obvios en la cuenca del Amazonas. Debido a la ganadería, el cultivo de soja, la tala y la agricultura de roza y quema, la selva tropical está desapareciendo a un ritmo rápido. En 2011, mongabay.com informó que se ha talado un enorme 52,7 por ciento de los árboles de Bolivia, una de las tasas de deforestación más altas del mundo. Pero un estudio reciente publicado en el Journal of Ecology ofrece una solución única para replantar los paisajes deforestados: las hormigas.

Los investigadores Silvia Gallegos Ayala, Matthias Schleuning e Isabell Hensen del Centro de Investigación de Biodiversidad y Clima LOEWE y la Universidad de Halle-Wittenberg estudiaron los patrones de dispersión de semillas de hormigas en áreas fuertemente deforestadas en Bolivia.

«Seleccionamos dos remanentes de bosques montanos … caracterizados por altas tasas de deforestación donde los bosques y los hábitats degradados por el fuego formaron bordes marcados, donde el bosque estaba bien conservado y donde la vegetación en las áreas degradadas tenía composiciones y etapas sucesionales similares», Silvia Gallegos y Mattias Schleuning, investigadores principales del proyecto, dijeron en una comunicación a mongabay.com.

Dispersión de semillas

La dispersión de semillas es un evento cotidiano en los bosques y es vital para mantener el bosque en crecimiento y saludable. Ocurre cuando los animales o factores no vivos como el viento alejan las semillas de los árboles de los que cayeron. Con los animales, la dispersión de semillas normalmente se debe al almacenamiento en caché de alimentos; por ejemplo, las ardillas entierran bellotas en el suelo en otoño para obtener alimentos en invierno.

“Las semillas de la mayoría de los árboles de los bosques tropicales son dispersadas principalmente por aves y mamíferos que transportan las semillas a distancias medias a largas y luego las defecan (dispersión de semillas primarias)”, dijeron Gallegos y Schleuning. «Una vez en el suelo, las semillas pueden atraer a otros dispersores (dispersores secundarios de semillas), como hormigas, escarabajos peloteros y algunas especies de roedores».

El equipo rastreó la dispersión de semillas en tres áreas: interior del bosque, hábitat degradado cerca del bosque y hábitat degradado lejos del bosque. Lo hicieron depositando 1.440 semillas de Clusia trochiformis (un árbol conocido por producir semillas de naranja ricas en grasa muy apreciadas por los dispersores primarios) en 72 lugares diferentes, y luego observando cómo y dónde se dispersaban.

Las hormigas se sienten atraídas por el arilo (la capa rica en grasa de la semilla), partes del cual permanecen en la semilla después de la dispersión primaria. Las hormigas a menudo llevan toda la semilla a su nido, o quitan el arilo y dejan las semillas a su paso. Los científicos creen que la deposición en el suelo del bosque o en un hormiguero (llamados «micrositios») mejora la germinación.

«Sorprendentemente», escribieron Schleuning y Gallegos, «las hormigas [consumieron o se llevaron] las semillas inmediatamente (menos de dos minutos en la mayoría de los casos) y prefirieron las semillas con arilo».

Pero, ¿Cómo ayuda esto a que los bosques vuelvan a crecer? Las áreas degradadas por el fuego, como las que quedaron después de la deforestación, son secas y calientes, lo que dificulta que los árboles forestales establecidos dispersen las semillas en estas regiones. Debido a que los científicos predicen que es probable que aumente la frecuencia de las sequías, comprender los métodos de regeneración forestal es vital para la conservación.

“Bajo este escenario, el papel de las hormigas en albergar semillas y llevarlas a microhábitats húmedos podría volverse más importante”, escribieron Schleuning y Gallegos. “Este hecho descubierto es significativo porque la regeneración del bosque en áreas degradadas por el fuego es extremadamente lenta, principalmente por la falta de dispersión de semillas del bosque y por las duras condiciones para la germinación”.

La falta de hospitalidad de las áreas áridas y deforestadas puede dificultar el crecimiento de las semillas, obstaculizando la regeneración del bosque donde más se necesita.

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