¿Las hormigas se enferman?

Un nuevo estudio ha descubierto que cuando algunas formicidae de la colonia están expuestos a patógenos, pasan menos tiempo en el nido. Cuando las hormigas se enferman contrae un resfriado o una gripe, puede optar por mantener la distancia de otras personas para evitarles un destino similar, y ellos a su vez podrían mantenerse alejados de usted. 

Según un nuevo estudio, los humanos no están solos en sus esfuerzos por secuestrar a los enfermos. En presencia de patógenos contagiosos, las humildes hormigas de jardín también pueden cambiar su comportamiento para mantener a las criaturas contaminadas lejos de otros miembros de la colonia.

«Las colonias de hormigas tienen cientos de individuos», explica Nathalie Stroeymeyt , investigadora postdoctoral de la Universidad de Lausana en Suiza, que estudia el comportamiento colectivo en las colonias de hormigas. «Hasta este momento, simplemente no existía una metodología para medir sus interacciones a nivel de colonia durante períodos de tiempo prolongados».

Hormigas muestran inteligencia cuando se enferman

Afortunadamente, un sistema de seguimiento automatizado desarrollado por investigadores suizos en 2013.Permitió a Stroeymeyt y sus colegas obtener una visión detallada de cómo se comportan 22 colonias de hormigas criadas en laboratorio cuando la enfermedad se filtra entre ellas. El equipo pegó pequeños códigos de barras 2D en el tórax de las hormigas.

Lo que le dio a cada insecto un identificador único, “como un código QR”, dice Stroeymeyt. Una cámara colocada sobre los recintos de las hormigas tomó dos fotos por segundo. Y un algoritmo detectó y registró la posición de cada código de barras, lo que les dio a los investigadores una gran cantidad de datos sobre los movimientos de las hormigas.

Durante cuatro días, se dejó que las hormigas corrieran por su recinto sin ser molestadas. Al igual que con las colonias en la naturaleza, algunas de las hormigas trabajaron fuera del nido para buscar comida. Mientras que otras, como la reina y las «nodrizas» que atienden a la cría en desarrollo, permanecieron dentro del nido.

En el quinto día, los investigadores expusieron algunas, pero no todas, las recolectoras de 11 colonias al hongo Metarhizium brunneum. Que se encuentra con frecuencia en el suelo de los hábitats de las hormigas de jardín y se sabe que las enferma. Los recolectores de las otras 11 colonias se trataron con una solución benigna, para que sirvieran como grupo de control.

Avances de la investigación

Fundamentalmente, estudios anteriores han demostrado que el hongo M. brunneum tarda al menos 24 horas en infectar a las hormigas. Lo que a su vez les dio a los investigadores tiempo para observar a los insectos antes de que estuvieran realmente enfermos.

«Queríamos centrarnos en este período … para poder distinguir la reacción activa de las propias hormigas de los efectos secundarios de la enfermedad o la manipulación de parásitos», explica Stroeymeyt.

Conclusión

Escribiendo en la revista Science , los investigadores revelan que cuando las hormigas que enferman de las recolectoras fueron devueltas a su recinto, y estas pasaban más tiempo fuera del nido. Lo que significa que tenían menos contacto con los miembros más valiosos de la colonia: la reina, que pone todo.

¿Cómo supo la colonia que debía actuar para prevenir enfermedades antes de que las esporas de hongos hubieran infectado a ciertos recolectores? El agudo sentido del olfato de las hormigas podría ser clave.

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